브라보 K-사이언티스트

미세유체공학 찰나의 반응을 통제하다

■ 김동표/포항공과대학교 화학공학과 교수

대한민국 과학을 이끌어가는 과학자들의 연구와 삶을 들여다보며 그들을 응원하는 <브라보 K-SCIENTIST>

일흔한 번째 주인공! 김동표 박사

코로나 백신은 인류 역사상 가장 빠른 속도로 개발됐다. 코로나19를 종식할 수 있을 거란 기대감을 안고 환호를 했지만 안전성으로 인한 부작용 문제가 계속해서 제기되고 있다. 최근 활발한 연구가 진행되는 RNA 백신은 RNA의 특성상 쉽게 분해가 일어나기 때문에, 보호 물질로 RNA를 감싸는 제조 방법을 사용한다. RNA를 코팅할 때, 김동표 박사팀이 개발한 미세유체 반응기를 이용하면 안정성을 높일 수 있다고 한다.

사실 김 박사팀이 개발한 미세유체 반응기가 코로나19 백신 제조를 돕기 위한 목적으로 만들어진 것은 아니다. 김동표 박사는 ‘어떻게 화학 반응을 효율적이게 할 수 있을까’ 하는 고민으로 오랜 시간 미세유체 공학을 연구해온 과학자다. 특히 지난 2016년, 그동안의 상식을 깬 새로운 연구를 발표했다. 0.001초 이내에 균일한 혼합·합성을 이룰 수 있는 미세유체 반응기를 개발한 것인데, 작은 냄비에서 물이 더 빨리 끓듯이 여러 물질을 미세한 반응기 안에서 혼합·합성시킨다면, 균일하게반응시킬 수 있다는 게 바로 그 원리다. 기존 공정 시 발생하는 부산물, 안전성 문제 또한 해결했으며, ‘마이크로초 화학’이라는 새로운 학문이 열리게 된 계기가 되었다.

찰나의 반응을 제어하는 획기적인 기술로 학계를 놀라게 한 ‘분자의 지배자’ 김동표 박사. 최근 AI를 접목한 새로운 기술을 준비 중이라는데. 과연 한 번 더 학계를 놀라게 할 수 있을까? 김동표 박사의 연구 이야기를 관찰해본다.
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