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[바이오위클리] 코로나19· 신속 분자진단키트…바이오니아

■ 이성규 / 과학뉴스팀 기자

■ 박한오 / 바이오니아 대표이사

[앵커]
다양한 바이오 이슈를 과학 기자의 시각으로 집중, 분석하는 바이오 위클리 코너입니다. 오늘도 이성규 기자와 함께하겠습니다. 어서 오십시오. 오늘은 어떤 소식 준비해오셨습니까?

[기자]
백신 관련 소식입니다. 1회만 접종하는 얀센 백신이 국내 사전 예약 하루 만에 90만 명분이 마감됐습니다. 정부가 미국의 제약사 모더나와 구매 계약한 코로나19 백신 가운데 첫 물량인 5만5천 회분이 국내에 도착했습니다. 세계보건기구 WHO가 코로나19 주요 변이 바이러스에 대해 알파, 베타 등 그리스 문자를 활용한 새 명칭을 발표했습니다.

[앵커]
저도 얀센 백신 예약했는데, 대기 인원이 굉장히 많더라고요. 백신 접종률이 가파르게 올라갈 것으로 보입니다. 오늘 주제는 질병을 신속하고 정확하게 찾아내는 진단키트 기술입니다. 진단키트가 없었다면 코로나와의 싸움도 더 힘들어졌겠죠.

오늘 <바이오 포커스>에서는 유전자 증폭, 즉 PCR 진단키트의 선두주자인 [바이오니아] 박한오 대표이사와 자세한 내용 알아보겠습니다. 회사 명칭은 정체성을 담습니다. 바이오니아, 어떤 의미인지요?

[인터뷰]
바이오니아는 바이오 파이어니어와 바이오 엔지니어의 의미를 갖고 있는데 저희가 국내 1호 바이오 벤처기업으로서 챌린지하는 파이어니어 정신, 엔지니어로서 실용적인 프로덕트를 만들어내자는 정신을 가지고 많은 분자진단 키트들과 차세대 신약을 개발하는 회사입니다.

[앵커]
바이오니아는 신속 분자진단장비를 이르면 오는 9월 선보일 계획이라고 들었습니다. 기존의 항원 신속 진단장비와는 어떤 차이점이 있는 건지요?

[인터뷰]
항원진단은 단백질과 항체와의 반응을 이용하는 것으로 임신 진단키트와 같이 10~15분 이내에 빠르게 검사할 수 있는 장점이 있습니다. 하지만 바이러스가 10만개 정도 있어야 검출할 수 있어서 감염된 양성 환자들을 검사해보면 20~40%만 양성으로 나옵니다. 유전자 증폭장비는 100개 정도의 바이러스만 있어도 검출할 수 있는 고감도 장비입니다. 기존 장비는 3시간 반~4시간 정도 걸리기 때문에 30분 내로 할 수 있는 장비를 저희가 9월에 선보이려 하고 있습니다.

[앵커]
적은 바이러스로도 신속히 진단할 수 있다는 점이 장점이라고 말씀을 해주셨습니다. 현재 승인받은 질병 진단키트 외에 개발 중인 진단키트가 있다면 어떤 것들이 있는지도 궁금합니다.

[인터뷰]
코로나 쪽에 계속 변이들이 생기고 있잖아요. 변이 중에서도 특히 감염성이 높아지거나 백신이 잘 안 듣는 변이들이 나오게 되면 새로운 바이러스나 마찬가지이기 때문에 신속히 진단을 해서 격리를 해야 하는 상황이 앞으로 나타날 것으로 예상하기 때문에 지금까지 보고된 임상적으로 특이성이 있는 바이러스 변종들을 모두 검출할 수 있는 키트들을 만들고 있습니다. 또한, 보건복지부의 지원을 받아 항생제 내성균주에 감염됐는지 여부를 확인할 수 있는 키트를 개발하는 과제들을 진행하고 있어서 저희가 내년에 출시할 예정이고요. 대전시 지원을 받아서 성병을 일으키는 26종(자궁경부암까지 유발하는 파필로마바이러스 14종 포함)의 균 가운데 실제 원인균을 30분대에 판별하는 키트도 개발하고 있습니다.

[기자]
바이오니아를 비롯해 진단키트 업체들이 지난해 코로나19로 특수를 누렸습니다. 일부에서는 진단키트의 호황은 끝났다는 지적도 있는데요. 어떤 의견이신지요?

[인터뷰]
맞습니다. 작년도에 코로나 진단시장이 전 세계적으로 250조 정도 됐는데 올해는 100조 정도로 줄어들 것으로 예상합니다. 이쪽 분야에서 세계적인 A사의 경우도 올해 65억 달러 예상 매출을 발표했다가 40억 달러로 최근 수정했습니다. 저희의 경우에는 작년도 매출보다 조금 더 할 것으로 예상하는데 아직은 수정하지 않고 있습니다. 지속해서 매출이 나오고 있고 진단키트 이외에도 다른 제품들의 매출이 상승하고 있으므로 아직은 수정을 하지 않고 있습니다.

[기자]
최근 해외 mRNA 백신 상용화를 계기로, RNA 기술이 주목받고 있습니다. 바이오니아는 siRNA 기술을 보유하고 있는데, siRNA 기술이란 무엇인지부터 설명해주시죠?

[인터뷰]
siRNA는 짧은 간섭 RNA라고 하는데요. 20개 정도의 염기서열을 가진 RNA를 화학적으로 합성해 만든 것입니다. 병을 일으키는 mRNA에 달라붙어서 선택적으로 분해해서 없애줍니다. mRNA 백신은 코로나의 스파이크 단백질을 만들게끔 RNA를 넣어줘서 면역을 생성시키는 것이고요. 반대로 암과 같은 질병은발현되지 않아야 할 mRNA들이 계속 질병 단백질을 만들어내기 때문에 발생합니다.

그것을 선택적으로 분해할 수 있는 RNA를 합성해서 넣어줘서 단백질이 근본적으로 만들어지지 않게 만들어주면 대부분 난치병을 근본적으로 치료할 수 있는 치료제를 만들 수 있습니다.

[앵커]
병의 원인이 되는 단백질의 생성을 억제해서 치료하는 근본적인 치료방법이라고 이야기할 수 있겠는데요. siRNA를 이용한 신약개발 파이프라인이 있다면 소개해주시죠?

[인터뷰]
우선 섬유화증 치료제를 개발하고 있습니다. 폐 섬유화증 치료제를 개발해 왔고 최근 신장 섬유화증에도 상당히 효과가 좋다는 비임상시험 결과를 국제학술지 ‘사이언티픽 리포트’에 발표했습니다. 지금 세계적으로 코로나 감염 후유증으로 폐 질환자들이 급증하고 있습니다. 그래서 코로나로 인한 폐 섬유화증을 적응증으로 연내 임상 1상 승인을 신청해 내년 임상에 들어갈 계획입니다.

[앵커]
폐의 섬유화증에 대한 임상에 대한 계획을 말씀해 주셨는데요. 추가로 사실 우리나라 기업들이 진단키트 기술이 코로나의 전 세계 초기 대응에 중요한 역할을 했잖아요. 국민들께서 우리나라의 진단키트 기술이 원래부터 세계적으로 인정을 받고 있었는지 궁금해하시는데요. 어떻게 보십니까?

[인터뷰]
정확하게 보셨는데요. 92년도에 PCR 기술을 처음으로 국내에서 상용화했습니다. 아시아에서 일본보다 조금 더 빨랐다고 볼 수 있고요. 특히 지금 진단에서 사용하고 있는 real time PCR 장비도 아시아에서 저희가 처음 개발했습니다. 저희가 처음으로 국산화하면서 모든 대학에다 보급했기 때문에 우리나라가 인구당 PCR 할 수 있는 전 세계에서 제일 많은 나라일 것입니다.

[기자]
PCR 설명해 주셨는데 siRNA잠깐 설명해 주셨잖아요. 이 기술을 이용한 mRNA 백신을 만든다든지 치료제를 개발한다든지 하는 가능성이 있는 건가요?

[인터뷰]
모든 질병은 특정 단백질이 많이 만들어지거나 없어서 발생합니다. 유전병 같은 경우는 유전적으로 고장이 나서 안 만들어지기 때문에 그런 경우는 제대로 된 mRNA를 만들어서 넣어주어야 합니다. 백신 같은 경우에도 바이러스 대신에 바이러스와 똑같은 우리가 인식하는 단백질을 만들어내게끔 해야 하므로 mRNA를 만들어서 넣어주어야 하고요. 반대로 암세포에서 발현되는 세포를 계속 분열하게 만드는 단백질을 siRNA만들어서 mRNA를 분해해서 없애버려야 합니다. 한마디로 mRNA를 우리 맘대로 제어해서 mRNA를 분해하거나 새로 넣어주거나 하는 기술이 완벽하게 된다면 거의 모든 질병을 치료 할 수 있다고 생각할 수 있습니다.

[앵커]
PCR 진단기술에 대한 설명을 해주셨는데 최근에 자가검사 키트가 많이 보급되고 있잖아요. 이 두 가지는 어떤 차이가 있는지 설명 좀 부탁합니다.

[인터뷰]
자가검사 키트는 항원-항체반응을 이용합니다. 그런 경우에 바이러스가 매우 많기 때문입니다. 무증상 환자들에게 사용했을 때 실제로 음성으로 나오기 때문에 감염이 되었는데도 불구하고 음성으로 나왔으니까 돌아다니게 되면 마이너스의 효과를 볼 수 있습니다. 최종적으로는 자가진단 키트와 같이 간편하게 할 수 있으면서 지금의 자가검사 키트보다 1/1,000 이하의 바이러스도 검출할 수 있는 게 나와야 보편적으로 쓸 수 있는 단계가 될 것으로 생각합니다.

[기자]
9월에 나올 것이라는 예상이라는 말씀이시죠?

[인터뷰]
저희는 자가진단 쪽은 좀 힘들고요. 현장진단에 포커스가 맞춰져 있고요. 장비를 사용할 계획입니다.

[앵커]
추가 질문까지 성실히 대답해 주셔서 감사합니다. 바이오니아는 국내 1호 바이오벤처입니다. 건전한 바이오 생태계 조성을 위해 제언해준다면요?

[인터뷰]
바이오는 전 국민이 기대하는 차세대 성장산업이잖아요. 경제무역을 가지고 따져보면 전 세계 26위로 나왔습니다. 여러 가지 항목들을 평가했는데 그중에서 우리가 인프라 부분에서는 스위스와 같이 최고의 점수를 받았습니다. 그런데 26위로 떨어진 것은 돈을 버는, 이익을 내는 기업이 별로 없었기 때문입니다.

이번에 진단키트 업계에서도 막대한 영업이익을 내면서 세계시장으로 뻗어 나가는 기업이 나오고 있습니다. 바이오 분야는 결국 제조업으로 수출하고 매출을 많이 내야지만 산업으로 커가는 것이기 때문에 영업·마케팅 쪽에 뛰어난 인재들이 들어와야 할 것 같고요. 실리콘밸리에 있는 박사들의 1/3은 영업·마케팅을 합니다. 우리 대덕에 15,000명의 박사가 있는데 99%가 R&D를 하고 있습니다. 앞으로 유능한 분들이 우리가 개발한 제품과 기술을 전 세계에 많이 수출해야 바이오 산업이 더욱 발전해갈 것 같습니다.

[앵커]
생산성을 높일 수 있는 홍보마케팅 전략이 필요할 것이라고 말씀해주셨습니다. 난치병을 정확·신속하게 진단하고 치료할 수 있는 기반을 마련하는 데에 바이오니아의 기술이 큰 역할을 하길 바랍니다. 지금까지 바이오니아 박한오 대표이사, 그리고 이성규 기자와 함께했습니다. 고맙습니다.
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