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[내 몸 보고서] 수술 없이 암세포를 파괴하는…방사선 치료

■ 계철승 / 가톨릭대학교 인천성모병원 방사선종양학과 교수

[앵커]
방사선 치료는 암을 치료하는 방법 중 하나인데요. 예전에는 말기 암 환자에게 사용하는 최후의 방법이었지만, 최근엔 부위나 병기에 상관없이 적용 가능하기 때문에 암 치료에 중요한 역할을 하고 있다고 합니다.

오늘 <내 몸 보고서>에서는 '방사선 치료의 모든 것'에 대해서 알아보겠습니다. 가톨릭대학교 인천성모병원 방사선종양학과 계철승 교수와 함께합니다. 어서 오세요.

[앵커]
보통 암을 치료할 때 방사선 치료를 받는다는 건 상식으로 알고 있는데, 구체적으로 어떤 치료인지는 잘 모르고 있는 것 같습니다. 간단하게 설명해주세요.

[인터뷰]
방사선 치료는 수술, 항암치료와 함께 암 치료에 사용되는 3대 암 치료법의 한가지입니다. 원리는 방사선이 가지고 있는 에너지를 이용하여 암세포를 파괴함으로써 암 치료 효과를 얻는 것인데요.

많은 분이 방사선 치료는 암세포를 죽이는 것이 아니라 정체시키는 것이라고 오해하고 계신 경우도 있는데 이는 사실과 다른 이야기죠.

[앵커]
아예 파괴하는 용도로 쓰이는 거군요. 그런데 방사선 치료도 암에 따라서 방법이 달라진다고 들었는데, 어떤 차이점이 있을까요?

[인터뷰]
예전에는 방사선 치료를 크게 외부방사선 치료와 근접방사선 치료의 두 가지로 나눴었습니다.

외부방사선 치료란 치료용 방사선 발생 장치를 이용해서 몸속의 암을 향해서 방사선을 쬐는 것인데요. 원리는 방사선으로 엑스레이를 찍거나 CT 등의 검사를 하는 것과 비슷합니다.

근접방사선치료는 몸속에 있는 암 부위에 방사성 동위원소를 일시적 혹은 영구적으로 삽입하여 암을 치료하는 방법인데요. 단기간에 국소적으로 고선량의 방사선 치료를 하기에 좋은 점이 있지만, 요즘은 외부방사선 치료가 많이 발전했기 때문에 자궁경부암과 같은 부인암을 제외하고는 거의 사용되지 않습니다.

[앵커]
방금 외부방사선 치료가 최근에 많이 발전해서 더 많이 쓰인다고 말씀해주셨는데요. 구체적으로 어떻게 발전됐나요?

[인터뷰]
외부방사선 치료는 암 조직에 방사선을 가능한 많이 조사하여 치료 효과를 높이고 주변에 있는 정상조직에는 방사선이 최대한 적게 조사돼, 부작용을 줄이는 방향으로 발전해 왔습니다.

발전단계에 따라서 2차원적 방사선 치료, 3차원적 입체조형 방사선치료, 세기 조절 방사선치료가 있고요. 그리고 3~5cm 이하의 비교적 작은 암에 대하여 고선량의 방사선을 짧은 기간 내에 조사할 수 있는 방사선 수술 등으로 나눌 수 있습니다.

그림을 보시면 겉에 테두리 선이 방사선이 쏘아지는 영역인데요. 2차원적 방사선 치료의 경우, 주위 정상 조직까지 같이 영향을 받지만, 3차원적 방사선 치료부터 세기 조절, 방사선 수술은 비교적 정상조직에 영향을 받지 않도록 발전됐습니다.

그리고 요즘에는 방사선치료기에 장착된 CT나 MRI를 이용해 암의 위치나 주변 정상조직을 확인하고 치료하는 '영상유도 방사선치료'가 있고요. 호흡이나 위장관 운동 등에 의해서 종양이 방사선 범위에서 벗어나면 방사선 조사가 자동으로 정지되었다가 종양이 방사선 범위로 다시 들어오면 방사선이 다시 조사되는 '호흡 연동 방사선 치료'도 실제 임상 현장에서 이용되고 있습니다.

처음에는 이런 치료 법이 각각 개별적으로 개발됐고, 발견됐지만 최근에는 함께 결합하여 사용하고 있습니다.

지금 나오는 영상은 폐암 환자로, MRI를 찍으면서 방사선 치료를 하는 겁니다.

빨간색으로 표시된 부분이 암 부위이며, 초록색 부분이 방사선이 쏘아지는 영역입니다. 이러한 방사선치료 기술 발전하면서 폐암, 간암, 췌장암 등 사망률이 높은 치명적인 암들의 치료 결과가 점진적으로 향상되고 있습니다.

[앵커]
직접 화면으로 보니까 더 이해가 쉬운 것 같은데요. 방사선치료는 외과적 수술, 항암요법과 함께 3대 암 치료법 중 하나로 알려져있는데, 이 세 가지 치료법이 어떨 때 적절하게 사용되는 건가요?

[인터뷰]
암은 시간이 지나면서 자라기도 하지만, 다른 장기로 전이되는 특성을 가지고 있습니다. 또 암의 종류에 따라서는 초기임에도 불구하고 다른 장기로 전이될 위험성이 높은 암들이 있거든요. 그렇기 때문에 암 치료는 국소치료와 전신치료를 병행하는 것이 중요한데요.

국소적 치료로는 외과적 수술과 방사선 치료가 있고 전신치료로는 항암 화학요법이 있습니다. 최근에 많은 관심을 끌고 있는 표적치료제와 면역치료제도 전신치료법에 속한다고 할 수 있고요.

암이 좀 진행된 후에는 수술 후에도 국소재발이나 전이 등의 위험성이 높기 때문에 방사선치료나 항암치료를 하면서 수술 후 재발률을 낮출 수 있는데요. 폐암이나 유방암, 대장암 등이 여기에 속합니다.

그리고 암이 진행되어 바로 수술하기가 어려운 경우 수술 전에 항암치료와 방사선치료로 암의 크기를 줄인 후에 수술하게 되면 치료 효과가 높아지는 경우도 있는데요. 식도암, 직장암 등이 그렇습니다. 그 외 암이 다른 장기로 전이된 경우나 혈액암에서는 항암 치료가 필요한데요.
하지만 항암치료 후에도 암이 심해지는 경우에는 수술적으로 제거하거나 방사선 치료를 시행하는 경우도 있습니다.

결국, 수술이나 항암 화학요법 그리고 방사선 치료는 근본적으로 서로 다른 치료법이지만 암의 종류나 환자의 상태에 따라서 적절하게 병행함으로써 치료 효과를 향상할 수 있는 겁니다.

[앵커]
방사선 치료는 방금 국소적 치료라고 말씀해주셨는데, 제가 알기로는 여러 번 나누어서 방사선 치료를 받아야 한다고 하더라고요. 그런 이유도 따로 있을 것 같습니다.

[인터뷰]
아무리 방사선 치료가 발전했다고 하더라도 암 환자에게 방사선치료를 하게 되면 암세포뿐 아니라 주변의 정상 세포도 영향을 받게 되거든요. 이 정상 세포의 손상이 심해지면 방사선으로 인한 부작용이 심해져서 환자분이 고통을 받게 됩니다. 다행히도 방사선에 의해서 손상을 받은 정상 세포는 암세포보다 회복력이 빠르기 때문에 방사선을 소량씩 여러 번 반복해서 조사하면 정상 세포보다는 암세포가 더 많은 손상을 받게 되고 그 결과 치료 효과는 높아지면서 부작용은 줄어들게 되는 겁니다.

지금 나오는 사진은 피부암에 걸린 환자인데요. 6주간 방사선 치료를 한경우 피부의 암 덩어리는 사라지지만, 주변 피부조직은 정상적으로 회복되는 것을 보실 수 있고요. 그래서 방사선 치료는 보통 월요일부터 금요일까지 주 5회 시행하면서 길게는 7주 혹은 8주까지 걸리는 경우가 꽤 흔하게 있습니다.

[앵커]
방사선 치료를 통해 주변 정상 조직이 손상되면서 다양한 부작용이 나타날 수 있다고 말씀해주셨는데, 대표적으로 어떤 부작용이 있고, 부작용을 최소화하려면 어떤 방법이 있을까요?

[인터뷰]
방사선 치료의 부작용은 방사선 치료를 받는 부위에 따라서 달라집니다. 얼굴이나 목 등에 암이 생긴 두경부 암 환자들이 방사선 치료를 받을 때 가장 심하게 나타나는 방사선피부염인데요. 이것은 얼굴이나 목의 피부가 여름에 햇볕에 탄 것처럼 불그스름해지다가 심하면 벗겨지기도 합니다.

그리고 구강염이나 식도염이 생겨서 음식을 먹기가 힘들어 지고 결과적으로는 체중이 심하게 감소합니다. 그리고 복부나 골반 쪽에 방사선치료를 받는 경우에는 복통이나 오심, 구토 그리고 설사 등이 나타날 수도 있는데 이런 부작용은 별로 심하지 않고 조금 심해지더라도 약으로 조절이 잘 되기 때문에 걱정하실 필요는 없습니다.

하지만 방사선 치료가 끝나고 6개월이 지나서 생기는 만성 부작용이 있는데요. 방사선치료를 받은 부위에 섬유화가 일어나서 피부를 비롯한 주변 부위가 딱딱해지기도 하고, 폐암 환자가 방사선 치료를 받은 후에는 방사선 폐렴이 나타나기도 합니다. 또 복부나 골반암 때문에 방사선 치료를 받은 경우에는 6개월에서 1년이 지난 후에도 장 출혈이 일어나는 경우도 있습니다. 이러한 부작용들은 불가피한 경우도 있지만, 방사선치료 중 생활습관이나 식습관을 통해서 예방할 수 있습니다.

[앵커]
올바른 식습관으로도 예방할 수 있다고요, 어떤 게 있을까요?

[인터뷰]
이를테면 복부에 방사선 치료를 받는 분들 같은 경우 우유 성분이 들어간 음식을 많이 드시게 되면 설사가 심해집니다. 그런 음식을 적절하게 제한함으로써 설사와 같은 급성 부작용을 예방할 수 있으면서 만성 부작용도 같이 예방할 수 있는 거죠.

[앵커]
그렇군요. 그렇다면 방사선 치료 중에 주의사항이나 조심해야 할 것들이 있다면 무엇일까요?

[인터뷰]
방사선 치료 중에는 방사선 부작용이 나타날 수 있어서 방사선 치료를 받는 조직을 덮고 있는 피부나 주변 장기에 부담을 주는 행위는 가능하면 삼가야 합니다. 방사선 치료는 6주에서 8주까지 장기간에 걸쳐서 진행되기 때문에 건강관리는 필수적으로 하셔야 하고요.

또한, 환자분들이 궁금해하시는 것 중 하나가 '몸에 방사능이 남아있지 않을까?' 하는 것인데요. 방사선 치료를 하는 중이라도 방사선이 몸에 전혀 남아있지 않기 때문에 걱정하실 필요 없고, 가족들과 생활하시는 데는 전혀 지장이 없습니다.

[앵커]
제가 얼마 전에 암 투병을 고생하다 돌아가신 분에 대한 영화를 본 적이 있어요, 그분들이 겪는 고통이라든가 가족들의 아픔을 보면서 참 마음이 아팠는데, 이렇게 과학이 발전하면서 암 치료법이 더욱 더 발전하는 방법이 나오길 기대해보겠습니다.

지금까지 가톨릭대학교 인천성모병원 방사선종양학과 계철승 교수와 함께했습니다. 오늘 말씀 감사합니다.
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