사이언스 투데이

[코로나19 브리핑] 신규 확진자 연일 최다 경신…'스텔스 오미크론' 국내 유입


■ 엄중식 / 가천대 길병원 교수

[앵커]
오미크론 변이 확산으로 신규 확진자가 급증한 가운데, 전파력도 세고, 다른 변이와 감별도 잘 안 되는 이른바 '스텔스 오미크론'이 국내에도 유입된 것으로 확인됐습니다. 자세한 상황, 코로나19 브리핑에서 알아보겠습니다. 엄중식 가천대 길병원 감염내과 교수, 전화로 연결돼 있습니다. 교수님, 나와계시죠?

[인터뷰]
네. 안녕하세요.

[앵커]
앞서 언급한 '스텔스 오미크론' 얘기부터 해보겠습니다. 오미크론 변이보다 전파력은 더 세면서 감별도 어렵기 때문에 '스텔스'라는 말이 붙었는데요. 이게 국내에도 유입된 거로 확인됐습니다. 국내 상황에 어떤 영향이 있을까요?

[인터뷰]
스텔스라는 이름이 붙은 것은 기존 PCR 검사에서 감별되지 않는다, 진단이 잘 되지 않는다 이런 초기에 붙은 이름인데요. 그 이유는 바이러스 자체의 원인이 아니라 스텔스 오미크론이 발견된 유럽에서 판매가 되고 있는 PCR키트 자체가 일부 결함이 있었기 때문입니다. 그러다 보니 오미크론 변이바이러스도 몇 가지 하위 변이라 해서 몇 가지로 나누어지게 되는데 그중 일부가 감지가 잘 되지 않는 문제점이 있었습니다.

실제로 기존 PCR 검사법으로 아예 잡히지 않는……. 진단이 되지 않는 상황은 아니기 때문에 스텔스에 우려를 가지실 필요는 없고요. 대신 국내에서 사용하는 PCR 키트에서 진단이 잘 되고 있습니다. 문제는 오미크론 중에서 일부 하위 변이라 해서 유전자 변이가 생긴 부위가 있는데 그러다 보니 기존 오미크론 변이바이러스 최초의 형태보다 조금 더 전파력이 강한 것이 아니냐…. 이런 우려가 나오고 있고 그런 것과 관련된 기초 자료가 수집이 되고 있는 정도의 상황이라고 말씀을 드리겠습니다.

[앵커]
덴마크 발표에 따르면, 스텔스 오미크론은 오미크론보다 전파력이 1.5배 높다고 합니다. 전파력뿐 아니라 치명률 같은 독성도 더 강할까요?

[인터뷰]
항상 가장 어려운 부분인데요. 전파력은 변이바이러스가 유행할 때마다 쉽게 측정을 할 수 있는 방법들이 많이 있습니다. 그리고 가장 먼저 나타나는 것이 전파의 양상이 바뀌는 것은 실제 역학조사에서 빠르게 감지가 되거든요. 실제로 치명률이나 위중증 발생 비율 같은 경우 상당 시간이 흐른 다음 확인할 수 있습니다.

아직까지 스텔스 오미크론이라 불리는 변이가 전파력은 기존 오미크론변이바이러스 보다 더 빠를 수는 있지만, 실제 치명률이 더 높을지는 두고 봐야 합니다. 그리고 조금 더 많은 자료가 모여야 확인이 가능할 것 같습니다.

[앵커]
만약 오미크론보다 전파력이 세다면, 델타를 오미크론이 밀어낸 것처럼 이 스텔스 변이가 지배종이 될 수 있을 것 같은데, 가능성은 어떻게 보시나요?

[인터뷰]
저는 반반으로 봅니다. 왜냐하면, 스텔스 오미크론이라는 것이 결국은 원래 원형이 오미크론 변이 바이러스에서 벗어난 것이 아니라 일부 초창기 오미크론 변이에 비해 하위 변이가 있는 것이기 때문에 오미크론 전체적인 유행에 당장 유행을 미칠 것 같진 않습니다. 그렇지만 오미크론 자체도 전파력이 강한데 여기서 하위 변이가 더 강한 전파력을 보인다면 오미크론 내에서 주도 바이러스가 다소 변화가 생길 것으로 생각됩니다

[앵커]
오미크론이든 스텔스 변이든 중증화율이 낮고 전파력만 강하다면, 결국 집단면역 형태로 방역 패러다임이 바뀌는 방향으로 갈 것 같은데 앞으로의 상황을 크게 전망해보신다면요?

[인터뷰]
지금 우리나라에서 진행되는 오미크론 바이러스의 유행이 지속적으로 확산될 것 같습니다. 현재의 방역체계를 유지한다는 가정이라면 그대로 유행 확산이 계속될 수밖에 없겠고 중증환자들의 의료 체계 대응의 부담이 많이 늘어나지 않는다면 실제로 확진자가 계속 늘어난다 하더라도 방역을 강화하지는 않겠다라는 것이 정부의 입장이고요. 이렇게 됐을 때 얼마나 더 많은 환자가 발생할 수 있는가를 보면 실제 여러 가지 유행 예측 모델이 있지만 그중 대부분 유행 예측들이 우리나라의 경우 4월 초·중순쯤 절정에 이를 가능성이 있다고 봅니다.

이렇게 까지 가게 되면 하루 확진자가 14만 명 이상이 나올 수 있다고 예측할 수 있는데 제가 보기엔 우리나라의 경우 3만 명~5만 명 사이까지는 대응이 가능하지만 그 이상 확진자가 늘어나는 경우 중환자 대응체계뿐만 아니라 기존 확진자들을 관리하는 의료체계나 지원 체계 자체가 한계를 넘어서는 상황이 되기 때문에 이 정도 수준이 되면 방역을 강화하는 방향으로 정책을 변경하게 되지 않을까 예상하고있습니다.

[앵커]
오미크론에 감염됐을 때, 열이 안 나는 경우도 있고, 다른 증상도 지속기간이 짧다고 하는데요. 그렇다면 발열 체크 같은 기존 방법으로는 감염 여부를 가늠할 수 없을 것 같은데, 어떤 증상이 나타나야 코로나 감염을 의심해볼 수 있을까요?

[인터뷰]
오미크론 뿐만 아니라 델타 변이 일 때도 비교적 젊고 건강한 분들은 무증상부터 시작해서 아주 가벼운 증상을 보인 적도 있었습니다. 그런 것에 비해 오미크론은 좀 더 가볍고 증상의 지속 기간이 짧은 것으로 알려져 있습니다. 그래서 2~3일 감기몸살 증상을 가볍게 느낀 다음 좋아지는 경우도 상당히 많다고 알려져 있는데요. 증상의 종류로는 사실 오미크론인지 델타인지 아니면 감기인지 현재로써 알 수 없습니다.

그렇기 때문에 발열 체크 같은 방법으로 오미크론 자체를 코로나19를 감별하기는 어렵다고 보고요. 결국, 의심되는 증상들이 호흡기나 열 증상이 있으면 신속히 PCR 검사나 신속항원검사를 받는 것이 가장 감별하는 데 바람직하다고 생각합니다.

[앵커]
영국 연구진에 따르면, 코로나19에 감염됐다가 회복됐던 사람도 오미크론 변이에 재감염될 가능성이 매우 높다고 하던데요. 단순히 오미크론이 전염력이 강해서 그런 건가요?
아니면 구조적으로 다른 이유가 있는 건가요?

[인터뷰]
쉽게 설명을 하자면 돌파 감염과 같은 개념이라고 보시면 될 것 같습니다. 우리가 백신을 맞거나 코로나19에 감염이 되면 면역이 생기게 되죠. 그 면역의 중요한 결과물이 항체라고 하는데요. 우리가 맞고 있는 백신의 경우 중국에서 시작됐던 원래 바이러스를 가지고 디자인을 해 백신이 만들어진 것이기 때문에 백신이 유도하는 항체는 최초 유행했던 바이러스에 대한 효과적인, 저항하는 항체가 만들어지는데 계속해서 변이가 거듭될 때마다 스파이크 단백질의 변이가 심해지는 것과 관련해 항체가 바이러스에 달라붙지 못하는 문제가 발생하면서 돌파 감염이 늘어나는 것입니다.

마찬가지로 똑같이 이전 델타 변이 바이러스나 알파, 베타에 감염됐던 분들이 오미크론이라는 새로운 변이에 대해서 그분이 가지고 있는 가지고 있는 항체가 작동하지 못하는 거죠. 그렇기 때문에 재감염이 실제로 발생하고 있고 재감염의 발생 비율이 이전 변이바이러스보다 높다고 알려져 있습니다.

[앵커]
지금까지 가천대 길병원 감염내과 엄중식 교수와 함께 코로나19 상황 짚어봤습니다. 교수님 고맙습니다.


YTN 사이언스 김기봉 (kgb@ytn.co.kr)
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