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[바이오위클리] 세계 최초 혈액 기반 치매 진단…피플바이오

■ 이성규 / 과학뉴스팀 기자

■ 강성민 / 피플바이오 대표이사

[앵커]
다양한 바이오 이슈를 과학 기자의 시각으로 집중, 분석하는 바이오 위클리코너입니다. 오늘도 이성규 기자와 함께하겠습니다. 어서 오세요. 오늘은 어떤 소식 전해주실까요?

[기자]
코로나19 소식입니다. 아스트라제네카 백신 부작용 논란이 이어지는 가운데 세계보건기구는 아스트라제네카 백신의 이익이 위험보다 크다는 기존 평가를 고수했습니다.

정부가 국내에서 위탁 생산 중인 아스트라제네카 백신의 수출 제한 가능성과 관련해 가능한 모든 대안을 검토하고 있다고 밝혔습니다.

앤서니 파우치 미 전염병 연구소장이 브라질의 코로나19 상황이 매우 심각하다며 봉쇄령을 고려해야 한다고 말했습니다.

[앵커]
백신 수급 문제가 갈수록 심각해지고 있는데, 우리나라에서는 600명 넘게 확진자가 나오면서 걱정이 커지고 있는데요, 일단은 방역 수칙을 잘 지켜야 하겠습니다.

오늘은 치매 관련 주제인데요. 전 세계적으로 인구 고령화가 진행되면서 치매가 큰 사회적 문제가 되고 있습니다. 아직 확실한 치료제가 없어서 치매 고통을 줄이기 위해서는 조기 진단이 핵심인데요.

바이오 포커스에서는 세계 최초 혈액 기반 치매 진단키트를 개발한 강성민 피플바이오 대표이사와 자세한 내용 알아보겠습니다. 회사 명칭은 정체성을 담습니다. 피플바이오 어떤 의미인지요?

[인터뷰]
바이오 사업을 하는 데 있어서 기술력이 매우 중요한데요. 그것보다 더 중요한 게 사람이라고 생각합니다. 결국엔 기술을 개발하는 것도 사람이고, 그 기술이 사용되는 것도 사람의 건강과 행복을 위해서잖아요. 사람에 의해 개발된 기술로 사람의 건강과 행복을 위한 바이오 기업을 만들겠다는 뜻으로 피플바이오라고 했습니다.

[앵커]
기술력보다 사람이 더 중요하다는 말씀이 인상 깊습니다. 본격적인 주제로 들어갈 볼 텐데요. 치매는 10대 사망원인에 들 정도로 무서운 병이잖아요. 알츠하이머 치매, 조기 진단할 경우 어떤 이점이 있나요?

[인터뷰]
알츠하이머병은 치매 증세가 나타나기 전 15~20년 전부터 몸 안에서 병리가 시작되는 것으로 알려졌습니다. 즉 긴 무증상 단계를 거치는 동안 우리 몸에서 뇌세포가 계속 파괴되는데요, 이 과정이 비가역적입니다. 비가역적 뇌 손상이 일어나기 전에 최대한 빨리 알아내서 선제로 예방과 치료를 하는 것이 중요하므로 조기 진단이 중요합니다.

만약 알츠하이머병을 조기 발견할 수 있게 되면 다양한 방법을 통해 진행 속도를 크게 늦출 수 있을 뿐 아니라 대비할 시간을 벌 수 있기 때문에 학계와 정부는 조기 진단 필요성을 강조하고 있습니다.

[기자]
모든 질병이 그러하듯 치매도 조기 진단이 중요하다는 말씀인데요, 피플바이오는 세계 최초로 혈액 검사로 치매를 진단하는 기술을 개발했잖아요. 기존 치매 진단과는 어떤 차별성이 있고, 어떤 원리인가요?

[인터뷰]
원리부터 말씀드리겠습니다. 멀티머 디텍션 시스템이라는 원천 기술을 이용해서 진단하는데요. 단백질이 홀로 있을 때는 문제 안 되다가 여러 개가 뭉쳐 응집되는 게 멀티머 올리고머라고 하거든요. 그럴 경우 문제를 일으키는 것들만 선별적으로 검출하는 기술이 있습니다.

우리 몸에 베타 아밀로이드라고, 잘 알려진 단백질이 있는데요. 이게 홀로 있을 때에는 문제를 일으키지 않는데, 멀티머 올리고머가 될 경우 뇌세포 파괴 원인으로 작용한다고 알려졌습니다. 저희는 멀티머 검출 시스템을 이용해서 혈액에서 베타 아밀로이드가 응집화되는 정도를 측정하는 키트를 개발했고요. 알츠하이머병의 핵심적 병리가 베타 아밀로이드가 올리고머화되는 것이 핵심병리입니다. 이런 핵심 병리를 혈액에서 직접 검출하는 기술은 세계적으로 저희가 유일합니다. 그게 차별화 포인트입니다.

[앵커]
세계에서 유일한 기술을 갖고 있다는 점이 차별점이라고 볼 수 있을 텐데요. 알츠하이머 치매 진단 키트, 주요 사업계획도 설명해 주시죠.

[인터뷰]
우선 국내는 건강 검진 센터에 들어가서 검진할 수 있도록, 오피니언 리더 급의 검진 센터에 세팅하고 가능하게 하는 게 목표이고요. 해외에서는 작년 11월에 유럽 인증을 획득했습니다. 현재 유럽 몇 개 업체들과 함께 유럽 시장 진출 논의를 하고 있어서 아마 올해 파트너십을 체결하고 유럽에 진출할 것으로 예상하고요. 필리핀은 상급 종합 병원 30여 곳에서 사용되는 중이고요. 필리핀에서 가장 큰 진단 회사와 올해 전국적인 론칭을 계획하고 있습니다. 인도네시아도 식약처 등록돼서 올해 론칭할 예정이고요. 싱가포르도 올해 론칭 예상하고. 그 외 6개국에서 론칭 위한 작업을 하고 있습니다.

[기자]
건강검진센터에서 치매를 진단하게 되면 선택과 필수가 있는데, 어떤 식으로 진행되나요?

[인터뷰]
우선 희망하는 사람들에 한해 하려고 생각하고 있고요. 충분히 많은 사람이 효용을 느끼게 되면 점점 많은 사람에게 도움되는 진단키트가 될 것으로 예상합니다.

[기자]
뇌 질환에는 치매 말고도, 다른 질병이 있잖아요. 이런 진단키트 원리로 다른 뇌 질환 진단이 가능한가요?

[인터뷰]
여러 가지 다양한 뇌 질환이 있는데요. 그런 뇌 질환들이 공교롭게도 멀티머 형태를 띠는 형태로 병리가 시작됩니다. 이런 질병을 프로틴 미스폴딩 디지즈, 우리 말로는 변형 단백질 질환이라고 하는데요.

저희가 가진 멀티머 검출 시스템은 다양한 변형 단백질 질환의 원인 단백질의 병리를 잡아낼 수 있기 때문에 저희가 궁극적으로 지향하는 게 그겁니다. 현재 연세가 들어 병원에 가도 증세에 의존한 진단과 치료가 현실이고, 많은 의사 선생님들이 병리를 직접 보는 방법을 연구하고, 필요로 하는데요. 저희가 가진 기술을 활용해서 뇌 질환들, 나아가서는 다른 변형 단백질 질환에서 조기에 원인을 알 수 있고, 예방하고 대비하는 툴을 만들겠다는 게 목표입니다.

[앵커]
가능하다고 말씀하셨는데, 어떤 이유 때문인지 궁금하거든요.

[인터뷰]
실제로 바이오마커라는 게 질병을 나타내 주는 표지잖아요. 바이오마커가 어떤 질병과 어쩌다 보니 연관성이 있다는 것부터 시작되지만, 궁극적으로는 그게 질병을 유발하는 데 어떤 식으로 작용하는지 규명돼야 하고, 학계에서도 바이오마커로서 인정받아야 합니다.

뇌 질환에서 많은 연구자가 이런 연구를 해왔고, 특정 단백질이, 예를 들어 알츠하이머는 베타 아밀로이드, 파킨슨병은 알파시누클레인이라는 단백질이 올리고머화가 되고 병을 유발하는구나 하는 원리가 규명됐기 때문에, 저희는 규명된 바이오마커를 검출하는 툴이 있기 때문에 가능합니다.

[앵커]
피플바이오의 파이프라인을 살펴보면 치매뿐 아니라 당뇨병 진단키트도 포함돼 있더라고요.
어떤 내용인가요?

[인터뷰]
당뇨병도 변형 단백질 질환의 일종인데요, 당뇨병을 유발하는 아밀린이라는 단백질의 올리고머형을 혈액에서 검출하는 프로젝트를 진행하고 있습니다. 당뇨병은 10년 정도 기간 췌장 베타세포라고, 인슐린을 분비하는 세포가 파괴되기 시작하는 게 실제 증세가 나타나기 전에, 진단 전 10년 정도 기간이 필요하거든요.

현재는 자각 증세가 없는 단계를 거쳐서 진단했을 때는 이미 베타세포 기능의 50% 이상이 저하된 상태에서 발견하고요. 합병증이 동반됩니다. 따라서 조기에, 베타세포가 인슐린을 분비하면서 함께 분비하는 단백질이 아밀린이에요. 이 아밀린이 올리고머화돼서 변형되면 베타세포를 파괴하는 원인이 됩니다. 그래서 아밀린의 올리고머를 혈액에서 검출함으로써 조기에 진단할 수 있게 되고요. 이것을 통해 조기에 당뇨병에 대비할 수 있게 만들겠다는 게 저희 계획입니다.

[앵커]
치매와 마찬가지로 다른 뇌 질환들도 변형 단백질 질환이더라, 그러니까 같은 원리를 이용해서 다른 질환도 조기에 진단할 수 있다고 정리할 수 있을 것 같은데, 마지막으로 건전한 바이오 생태계 조성을 위해서 대표님께서 평소에 생각하셨던 게 있을 것 같은데, 제언해 주시죠.

[인터뷰]
건전한 바이오 생태계를 위해 기초와 임상, 산업계가 함께 교류와 협력을 해야 한다고 생각합니다. 저희도 오랫동안을 기초 과학자, 대학 교수님들과 임상 의사들, 실제 환자를 보고 필요성을 느끼는 분들과 함께 협력을 해왔고요. 기초와 임상, 산업계 간 인적교류를 좀 더 활성화할 수 있는 제도적 장치나 지원이 도움될 것으로 생각합니다.

[앵커]
기초, 임상, 산업 협력이 잘 되는 시스템에 대해 제언해주셨는데요. 제안하실만한 제도 있을까요?

[인터뷰]
미국에 있는 클러스터들도 바이오 회사들만을 모아둔 게 아니고 대부분 유명한 대학들, 병원들이 같이 협력하는 형태로 돼 있습니다. 저희도 뇌 질환이 굉장히 힘들고 복잡하다 보니 자체적인 회사에서 하는 것에 한계가 있잖아요. 그러다 보니 저희가 함께 신경과학 포럼을 만들어서 몇 년째 하다가 코로나19 때문에 잠깐 중단됐는데요. 우리나라의 100여 명의 대학 교수님들과 임상의 정신과, 신경과 선생님들이 같이 모여서 같은 주제를 가지고 토론하고 이런 것들을 민간에서 했습니다. 그런 것들이 하나의 예가 되지 않을까 생각합니다.

[앵커]
근본적인 치료법이 없기 때문에 더 무서운 병이 아닐까 생각되는데요. 피플바이오의 조기 진단키트가 이른 시일 내 상용화돼서 치매 환자들의 삶의 질을 개선하는 데 큰 도움이 되길 기대하겠습니다. 지금까지 피플바이오의 강성민 대표이사, 이성규 기자와 함께했습니다. 오늘 말씀 잘 들었습니다.
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