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[바이오위클리] 피 한 방울로 암 조기진단…싸이토젠

■ 이성규 / 과학뉴스팀 기자

■ 전병희 / 싸이토젠 대표이사

[앵커]
다양한 바이오 이슈를 과학 기자의 시각으로 집중, 분석하는 바이오 위클리 코너입니다.
오늘도 이성규 기자와 함께하겠습니다. 어서 오세요. 이번 주 소식 전해주시죠.

[기자]
코로나19 백신 소식입니다. 문재인 대통령이 다음 달부터 백신 접종을 시작한다며, 우선순위에 따라 전 국민이 무료로 접종받을 수 있도록 하겠다고 밝혔습니다.

정부가 진행 중인 미국 제약사 노바백스의 코로나19 백신 천만 명분 구매 협상이 마무리 단계인 것으로 확인됐습니다.

영국발 변이 코로나바이러스 등 변이 바이러스가 코로나19 검사에서 음성으로 잘못 판정될 수 있다고 미 FDA가 경고했습니다.

[앵커]
우리나라도 백신 접종이 눈앞으로 다가온 모양인데요. 바이오 위클리 소식 들어봤고요, 오늘 바이오 포커스 주제는 바로 암 조기 진단입니다. 기존 암 진단은 보통 조직 검사를 해야 해서 환자의 불편이 크고 암의 위치에 따라 검사를 받는 데에 한계가 있었는데요.
피 한 방울로 암은 진단할 수 있다면 어떨까요?

오늘은 액체 생체검사를 통해 간편하게 암을 진단하는 기술을 보유한 싸이토젠 전병희 대표이사와 자세한 내용 알아보겠습니다. 대표님 어서 오세요. 회사의 이름은 회사의 정체성을 담고 있는데요. 회사 명칭이 싸이토젠입니다. 어떤 뜻인지 직접 설명해주시죠.

[인터뷰]
싸이토젠은 세포를 의미하는 싸이토와 유전자를 의미하는 젠의 합성어로, 회사의 정체성을 잘 알리기 위해서 싸이토젠이라는 이름을 붙였습니다.

[앵커]
세포를 저는 셀이라고만 알고 있었는데, 싸이토라는 의미도 있었군요.

[인터뷰]
히브리어로 싸이토가 세포를 의미합니다.

[앵커]
그런데 이 암은 암 자체도 문제지만, 주변 조직에 전이를 잘 일으켜서 더 위험하잖아요. 그런데 이 순환 종양 세포란 무엇이고, 전이암이랑 어떤 관련이 있는지 듣고 싶습니다.

[인터뷰]
원래 암이 걸리면 초기에 발생한 암을 원발암이라고 말합니다. 원발암에서 일부의 암세포가 떨어져 나와서 혈관 속을 떠돌아다니게 되는데, 이 혈관 속을 떠돌아다니다가 타 장기로 그 세포가 다시 튀어나와서 자리를 잡게 됩니다. 이것을 전이라고 하는데, 혈관 속에서 떠다니는 세포, 이것을 CTC, 암세포라고 합니다

[앵커]
그게 순환종양세포인가요?

[인터뷰]
네, 맞습니다.

[기자]
지금 원발암이랑 전이암 설명해주셨고, 그 사이에 CTC, 순환종양세포가 있다고 말씀해주셨는데, 순환종양세포를 찾아낸다는 건 결국 전이암을 찾아낸다는 거다, 이렇게 볼 수 있잖아요. 그게 액체 생검 기술인 것 같은데요. 이 액체 생검 기술이란 무엇이고, 기존의 암 조직 검사와 어떤 차이점이 있는 건지 설명해주시죠.

[인터뷰]
원발암이 걸리면, 예를 들어, 대장암에서 전이가 일어나서 폐로 전이가 되면, 이것을 대장암이라고 하고, 반대로 폐에서 대장으로 전이되면 이것을 폐암이라고 얘기를 합니다. 그만큼 원발암이 정의하다는 것인데요. 만약에 암에 전이가 일어나면 유전자가 다른 새로운 암세포들이 나타나게 됩니다. 그런데 우리가 일반적으로 얘기하는 원발암에선 그것을 확인할 수 없습니다. 암은 95% 이상이 전이로 사망합니다. 암에 걸린 환자의 경우예요. 그래서 전이와 관계된 유전자를 알게 된 경우엔 도중에 약물을 변경하거나 치료 효과를 모니터링 한다든지, 예후 예측을 하는 데에 상당히 많은 도움이 될 수 있기 때문에 액체 생체검사가 매우 중요합니다.

[기자]
그러니까 액체 생검을 통해서 전이암의 지표를 찾아낸다, 이런 말씀이신 거잖아요. 조금 구체적인 사례로 들어가서 싸이토젠의 액체 생검 기술을 이용하면 어떤 암에 대한 진단이 가능한 건가요?

[인터뷰]
지금 현재 저희가 임상한 결과론 13개 암 종이 임상이 가능했고요. 다음으로 우리가 암을 진단하는 지표가 3가지가 있습니다. 첫 번째, DNA를 이용한 진단, 다음에 RNA를 이용한 진단, 다음은 단백질을 이용한 진단, 세 가지가 있습니다. 그중 최근에 개발된 순환종양세포를 이용한 진단의 경우엔 RNA뿐만 아니라 단백질 진단까지 다 가능하게 돼 있습니다. 특히 최근에 아주 많이 사용하고 있는 면역 치료제라든지, 이런 부분엔 상당히 많이 적용될 수 있습니다.

[기자]
지금 항암제 시장에서 면역 항암 치료제가 차세대 치료제로 상당히 주목을 받고 있잖아요. 예를 들어, 액체 생검 기술을 이용하면 내 몸에 더 잘 치료가 되는 그런 항암제를 찾아낼 수도 있고 그런 말씀이신 건가요?

[인터뷰]
네, 그렇습니다. 일반적으로 조직 생검이 잘되지 않은 췌장암, 담도암, 비소세포암 같은 경우에 실질적으로 유전자 분석을 해서 약물을 찾아내는 경우엔 상당히 효과가 작습니다. 그런데 만약에 액체 생검을 이용할 경우엔 암 종이나 암의 위치나 기간에 상관없이 필요할 경우엔 항상 반복 채혈이 가능하기 때문에, 반복 진단이 가능해서 치료 효과가 아주 좋다고 이야기할 수 있습니다.

[기자]
방금 반복 채혈이 가능하고 반복 진단이 가능하다, 이게 굉장히 중요하다고 말씀하셨잖아요. 그게 중요한 이유는 왜 그런 건가요?

[인터뷰]
암을 치료할 땐 주로 세포를 이용해서, 원발암의 세포를 이용해서 치료하는데, 전이가 일어나고 나면 어느 것이 원발암인지, 어떻게 전이가 됐는지 그 과정을 사실상 알 수 없습니다. 그런데 혈액 속에 있는 세포를 찾아냈을 경우엔 그게 현재 상태를 뜻하기 때문에 현재 전이를 위해서 어떤 유전자를 가진 암세포가 몸에 회전하고 있다, 그래서 그것을 찾아내면 거기에 적합한 약물을 투약할 수 있다, 이렇게 이해하시면 좋을 것 같습니다.

[앵커]
그렇게 해서 암 조기 진단이 가능해진 거군요.

[기자]
현재 내 몸에서 돌아다니고 있는 암세포를 찾아내서 거기에 맞는 항암제를 처방할 수 있다, 이런 게 매력적인 부분이잖아요. 이런 이유 때문에 기술이전이나 글로벌 제약사와 제휴, 협력도 굉장히 활발하게 진행될 것 같은데, 어떤가요?

[인터뷰]
저희는 4년 전부터 세계적 다국적 기업인 다이찌산교와 ADC 약물을 개발하기 위해서 함께 연구하고 있고, 약물의 효과 분석, 재발 해촉, 새로운 전이의 진단, 이런 것을 공동 연구 개발하고 있고, 현재는 약물에 적용하기 위해서 많은 연구를 진행하고 있습니다. 그뿐만 아니라 저희가 다음 달, 2월 중순이면 미국에 클리어 랩을 오픈하게 되어 있습니다. 지금 허가가 진행 중이고요, 미국에서도 활발히 진행되고 있고, 유럽에선 유러피안캔슬컨소시엄이라는 게 있었는데, 그게 끝나고 난 다음에 오스트리아 주 정부에서 하는 액체생검 컨소시엄을 만들었습니다. 거기에 약 48개 기관이 멤버로서 참여하고 있고, 싸이토젠이 액체 생검 진단 플랫폼으로 선정돼서 현재 폐암, 대장암, 전립선암의 임상을 진행 중입니다.

[기자]
미국에 랩을 오픈하신다고 말씀하셨잖아요. 어떤 랩이고, 어떤 역할을 하는 건가요?

[인터뷰]
우선 미국에서 활발하게 진행 중인 혈액을 통한 암 진단은 CTDNA가 있습니다. 이 CTDNA는 세계적으로 약 10여 개의 회사가 각축을 벌이고 있는데, 이것은 DNA 레벨에서의 진단 방법입니다. 하지만 면역 치료제라든지, 항체 ADC 약물인 경우엔 사용하기가 상당히 곤란합니다. 그래서 저희는 DNA 레벨, RNA 레벨, 단백질 레벨에서의 진단이 가능하기 때문에 저희가 독자 기술을 확보하고 있고, 앞으로 성장과 적용 범위가 상당히 폭발적으로 증가할 것으로 생각됩니다.

[앵커]
2월 중순에 미국에 연구소를 설립하는 내용부터 해서 가깝고, 먼 계획까지 구체적으로 설명해주셨는데요. 너무 먼 계획 말고 앞으로 10년 이내에 가지고 계신 목표가 있다면 어떤 건지 소개해주시죠.

[인터뷰]
이제까지 10년 동안 연구 개발을 해서 10년 동안 세계에 확산시키자, 이런 생각을 하고 있고요. 첫 번째는, 저희가 기술 개발은 세계 탑 클래스에 와있기 때문에 마케팅을 잘하자는 생각을 가지고 미국에 다음 달이면 실제 허가를 받아서 서비스를 진행할 계획입니다. 그리고 일본, 미국, 유럽에 각 브랜드를 만들어서 영업을 강화하고 있습니다.

[앵커]
네, 미국과 유럽에 이어서 일본 시장까지 진출해서 활동 영역을 넓혀갈 계획이다, 이렇게 말씀해주셨는데요. 국내 바이오업계뿐만 아니라 이렇게 해외에도 진출하시다 보면 해외 바이오 시장만의 분위기랄까요? 제도적인 차이도 있을 것 같고요, 직접 피부로 느끼시는 게 남다를 것 같습니다. 어떤 차이가 있는지 국내 바이오 시장에 해주실 말씀이 있다면 조언 말씀 듣고 싶어요.

[인터뷰]
미국의 경우엔 저희가 다음 달에 서비스를 오픈하는 랩, 허가받은 클리어 랩이라는 게 있습니다. 거기선 의료 행위를 할 수 있고요, 랩은 어떤 시설물을 정해놓고 랩 전체를 허가받습니다. 하지만 한국의 경우엔 각각 암종과 바이오 마크에 따라서 항상 할 때마다 허가를 받아야 합니다. 그래서 우리나라에 상당히 많은 바이오 업체들이 그런 어려움이 있고요. 우리가 해외에 나가서 싸울 수 있도록 만들기 위해선 클리어 랩과 같은 것이 조기에 한국에서도 허가 체제를 구축해서 우리 모두가 잘할 수 있는, 잘 살 수 있는 그런 기반을 구축하는 환경이 조성됐으면 좋겠습니다.

[앵커]
방금 미국에선 클리어 랩을 통해서 여러 가지 서비스를 적용할 계획이다, 말씀해주셨는데요. 이런 회사의 목표 외에 대표님 본인의 꿈, 또 다른 계획이 있는지 듣고 싶은데요.

[인터뷰]
아주 좋은 질문 감사합니다. 저는 원래 기계 공학을 한 사람이고요. 주로 반도체, 초정밀 가공 이런 것을 했습니다. 그래서 우리나라에선 초정밀 가공, 반도체 이런 것을 한 사람이 사업을 하면 세계 1등이 목표입니다. 그래서 단순히 바이오를 해서 1등을 한다면 다른 분들이 이상하게 보실지 모르겠지만, 저는 한 사람의 손기술론 세계를 제패할 수 없다, 하지만 우리가 개발된 기술을 자동화된 플랫폼을 구축해서 만들어 놓으면 우리나라가 정밀 가공의 본산입니다. 그래서 이 본산에서 한국의 허가를 받으면 수 천대를 만들어서 전 세계를 동시에 지배할 수 있는 전략, 그런 전략을 달성하기 위해서 이런 사업을 구상하고, 지금까지 준비해 오고 있습니다.

[앵커]
세계 1위가 목표다, 원대한 목표를 말씀해주셨는데요. 참 멋지십니다. 오늘 말씀 잘 들었는데, 병은 악화한 다음엔 고치기 어렵잖아요. 그래서 조기에 진단하는 게 참 중요한데, 오늘 설명해주신 싸이토젠의 기술이 암 정복에 힘이 되길 기대하겠습니다. 지금까지 싸이토젠의 전병희 대표, 이성규 기자와 함께했습니다. 오늘 말씀 잘 들었습니다.
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