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[스마트라이프] 코로나19로 묶인 발, '드론'이나 '로봇'이 대신 할까?

■ 이요훈 / IT 칼럼니스트

[앵커]
코로나 19 확산이 계속되면서, 일상에도 많은 변화가 일어났죠. 특히 언택트 문화가 널리 퍼지면서, 그걸 지원하는 기술도 점점 확산하고 있는데요.

그래서 오늘 '스마트라이프' 시간에서는 드론과 로봇을 이용한, 언택트 배송에 대해 살펴보겠습니다. IT 칼럼니스트 이요훈 씨 나와 계십니다. 안녕하세요?

4차 산업혁명의 주요 기술 산업 하면 일단 드론이 꼽히고 있죠. 애초 군용기로 개발돼 촬영이나 감시를 하는 목표로 개발되었던 것인데, 현재는 드론 배송이나 드론 택시 등 그 활용도가 넓어지고 있습니다. 그런데 드론 배송은 연구한다고 한지가 한참 된 것 같은데 지금 현황은 어떠한가요?

[인터뷰]
미국 아마존이 드론으로 물건을 배송하겠다는 '아마존 프라임 에어' 계획을 발표했을 때가 2013년입니다. 벌써 7년 전인데요. 2016년에 처음 시험 비행을 하고, 2019년 6월에야 드론으로 곧 택배 배송을 하겠다고 발표한 바 있습니다.

다만 아직 정식 서비스를 출시하지 못한 상황입니다. 아마존뿐만 아니라 중국 징동이나 독일의 DHL, 미국 UPS, 일본 라쿠텐 등도 약 같은 의료 물품, 오지 배송 등을 시범 서비스로 진행하고 있습니다.

유일하게 상업적으로 성공한 드론 배송은 아프리카의 집라인 정도입니다. 집라인은 미국 드론 기업으로 2016년 10월부터 아프리카 르완다에서 응급 환자를 위한 혈액 배달에 드론을 활용해 생명을 구조했죠.

드론 배송을 본격적으로 상용화하려는 움직임은 작년 하반기부터 있었는데요. 최근 코로나19로 인해 이런 흐름이 더 빨라졌습니다. 아무래도, 비대면으로 빠르게 물건을 보낼 방법이 필요하니까, 이미 테스트하고 있던 드론 배송이 가진 장점이 눈에 들어온 거죠.

[앵커]
무인 배달 서비스인 드론을 활용하면 코로나19와 같은 상황에도 감염을 예방하는 효과가 있을 것 같고요. 물류비용도 절감되지 않을까 여러 가지 장점들이 떠오르고 있습니다. 그런데도 지금까지 드론이 상용화되지 못했던 이유는 무엇일까요?

[인터뷰]
기존 드론 배송이 가진 문제는 크게 3가지였습니다. 먼 거리를 갈 수 없다, 무거운 물건을 들 수 없다, 생각보다 쉽게 추락한다는 점이었습니다. 또한 규제이슈나 안전사고대책, 기술 미비 등의 문제도 있었습니다.

실제로 지난해 5월, 미국의 물류회사인 매터넷이 스위스 우체국과 제휴해 운용하는 드론이 추락한 사고도 있었는데요. 결국 스위스 우체국은 드론 배송 서비스를 중단시켰습니다. 드론 기술이 발달해도 변수가 많은 탓에 안전 여부를 확신하기가 어렵다는 게 문제였죠.

[앵커]
그런데 해외도 어렵지만, 국내는 규제와 기술 부족 때문에 상황이 더 어렵다고 들었습니다. 그래서 최근에 이런 단점을 보안 하기 위해서 시험 운행에 나섰다고요?

[인터뷰]
지난 4월 16일, 제주도에서는 국토부의 긴급 특별비행 승인을 받아, 가파도와 마라도에 드론으로 공적 마스크를 배송하는 일에 성공했습니다. 마라도는 제주도에서도 배로 한 30분 정도 가야 하는 섬인데요.

수소 전지 드론을 이용해서 가파도와 마라도, 비양도까지 왕복 20km를 날아 마스크를 보낼 수 있었습니다. 기존 드론으로는 불가능한 일이죠.

[앵커]
말씀하신 것처럼 약국이나 편의시설이 없는 도서 지역에 드론 배송 시스템을 도입하면 큰 도움이 되겠다는 생각이 듭니다. 다른 지역에서도 비슷한 시도를 요즘 많이 하고 있다고요?

[인터뷰]
일단 지난 5월부터 국토교통부에서 '드론 활용의 촉진 및 기반조성에 관한 법률'을 시행했기 때문인데요. 인천시와 인천항만공사는 섬 지역 물류 배송용 택배 드론을 개발할 예정이고, 통영시에서도 도서 지역 배송을 위한 드론 택배 계획을 밝혔습니다.

제주도에선 GS칼텍스에서 드론 배송 시범 서비스를 보이기도 했고요. 정부에서 적극적인 사업 의사를 밝힌 만큼 연구개발 속도도 빨라질 것으로 보입니다.

[앵커]
코로나19가 드론 활용을 앞당기는 계기가 되고 있습니다. 해외 상황도 많은 변화가 있을 것 같습니다. 어떤가요?

[인터뷰]
해외에서도 코로나19 사태로 인해 실제로 드론이 의료품 배송에 쓰이고 있습니다. 앞서 말한 집라인은 현재 가나에서 의료용품 배달 서비스와 코로나19 감염 환자의 검체를 시험 배송하고 있습니다.

최근에는 미국에서 긴급승인을 얻어 의약품 배송에 성공했고, 인도와 필리핀에서도 배송을 시작할 예정이라고 합니다. 미국 UPS 자회사인 UPS 플라이트 포워드와 약국 체인인 CVS 헬스도 의약품 배송을 시작했습니다.

이 경우는 노년층을 위한 서비스인데요. 사회적 거리 두기를 하면서 필수 의약품을 공급받을 수 있기 때문에 굉장히 필요하다고 합니다.

[앵커]
코로나19로 인한 위기를 극복하고 사회적 약자를 보호하는데 4차 산업혁명이 큰 힘이 되고 있다는 생각이 듭니다. 배달 로봇 또한 이번 코로나19 때문에 많이 쓰이기 시작했다고 들었는데요. 현재 상황이 어떤가요?

[인터뷰]
드론과 비슷합니다. 작년부터 실증 실험을 하고 있는데요. 이번에 수요가 확산하고 있습니다. 예를 들어 에스토니아 기업 스타십 테크놀로지는, 이전부터 영국과 미국에서 배송 로봇을 운영하고 있었습니다.

전용 앱에서 음식이나 상품을 주문하면 집이나 사무실 등 지정된 장소에 이 로봇이 와서 배달해주는데요. 사람처럼 인도를 주행하다가 사람이 오면 피하고, 건널목에서는 적색 신호등에서 기다렸다가 지나가기도 한다고 합니다.
약 4~5km 정도 되는 거리까지 배달할 수 있고, 지금까지 배달 횟수는 10만 회에 달합니다. 2017년부터 배달을 시작한 키위봇 이라는 로봇도 있습니다. 원래는 음식을 배달하다, 올해 3월부터는 미국 일부 대학에서 마스크와 손 소독제 등을 배달하기 시작했는데요. 자동으로 물품을 담고, 로봇 뒤에 달 수 있는 소독기도 개발 중이라고 합니다. 다만 이런 형태의 로봇들은 담을 수 있는 크기가 작아서, 차량 형태의 배송 로봇도 개발되고 있습니다.

[앵커]
그렇다면 개발되고 있는 차량 형태의 배달 로봇은 어떤 것이 있나요?

[인터뷰]
대표적인 회사가 신생 스타트업인 누로(Nuro) R2입니다. 지난 4월, 캘리포니아 정부로부터 자율주행 허가를 받았다고 발표했는데요. 미국에서 승객 및 보조 운전자 없이 공공도로를 주행해도 된다는 허가가 떨어진 최초의 사례라고 합니다.

현재 텍사스주 휴스턴에서 식품 배달 서비스를 제공 중인 R2는 시속 40km로 이동할 수 있으며 무게 190kg, 부피 630L 정도의 화물적재가 가능하다고 합니다. 또, 중국계 기업인 포니 AI도 있습니다.

지난 4월부터 미국에서 자율주행차를 이용한 식료품 및 수화물 택배 서비스를 시작했습니다. 원래는 자율주행 택시를 개발하던 회사인데, 코로나19 때문에 처음 배달 서비스를 시작했다고 합니다. 재미있게도 차량은 우리나라의 현대차를 쓰고 있다고 하네요.

[앵커]
드론이나 로봇이 배송을 해주면 신기하고, 편리한 것도 있지만 귀여워서 더 눈길이 갈 것 같습니다. 이처럼 코로나19로 멀어진 사람과 사람 사이의 거리를 로봇 또는 드론이 대신 메워 주고 있는 것인데요. 앞으로 배달 로봇은 어떻게 발전할까요?

[인터뷰]
코로나19가 단기간에 끝날 것 같지 않으니, 좋은 기회를 맞았다고 볼 수 있겠죠. 지금은 물류를 사람이 책임지고 있지만, 물류센터 감염에서 확인된 것처럼 여기서 일하는 노동자들의 건강은 계속 문제가 되고 있습니다.

이 부분을 자동화해야 한다는 요구가 뚜렷하게 제기되고 있고요. 단순히 자동화나 인건비 관점에서 보기보다는, 사회를 더 안전하게 만든다는 관점에서 연구되면 좋겠습니다.

[앵커]
드론과 로봇은 워낙 큰 변화가 예상되기 때문에 기술 개발도 중요하지만, 사회와의 합의도 반드시 필요하다는 생각이 듭니다. 지금까지 IT 칼럼니스트 이요훈 씨와 함께했습니다. 오늘 잘 들었습니다.
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