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면역물질이 '독'이 된다…사이토카인 폭풍

■ 이동은 / 과학뉴스팀 기자

[앵커]
화제의 뉴스를 골라 과학 기자의 시선으로 분석하는 '과학 본색' 시간입니다. 오늘은 이동은 기자와 함께하겠습니다 안녕하세요.

오늘은 어떤 이야기 준비하셨나요?

[기자]
요즘 신종 코로나바이러스, 코로나 19로 걱정하시는 분들이 매우 많은데요, 이렇게 감염병이 유행하다 보니까 자연스럽게 면역력에 대한 관심도 커지고 있는 것 같습니다.

[앵커]
최근 특별한 치료 없이 자가면역만으로 치료되었던 사례도 보고가 되었는데요. 하지만 아직 코로나 19의 백신 개발이 안 됐죠?

[기자]
네 그렇습니다. 아직 예방할 수 있는 백신이 특별히 없는데요, 그야말로 신종, 변이돼서 나타난 바이러스기 때문에, 아직 백신이 없습니다.

기존 백신의 경우는 이미 알려진 DNA나 유전자 염기서열 구조를 분석해서 만들어지는데요, 이렇게 변이된 신종 병원균이 나타나면 다시 이런 유전자의 구조를 다 분석을 다 해야 하거든요. 그러니까 백신 개발이 그만큼 어렵기도 하고요 시간도 오래 걸릴 수밖에 없습니다.

[앵커]
당장은 코로나 19의 백신이나 치료제 개발이 어려운 만큼 일단 개인위생관리와 함께 면역력을 지키는 것이 예방의 최선인 것 같습니다.

[기자]
네, 사실 면역력을 높이는 것은 질병을 예방하고 치료하는 데 가장 근본적인 방법인데요, 우리 면역세포는 한 마디로 인체를 지키는 군대와 같은 역할을 합니다.

인위적으로 만든 백신의 경우는 특정 병원균 세포에만 대항할 수 있는 일부 물질이지만, 몸속에 있는 면역시스템은 이런 병원균 전반에 맞설 수 있는 아주 기본적인 방어체계가 되는 거죠.

그런데 코로나 19와 같이 이런 변이된 바이러스의 경우는 오히려 면역체계가 증상을 악화하는 경우도 있습니다.

[앵커]
면역체계가 병을 이겨내는 게 아니라 오히려 병세를 악화시킬 수도 있다는 말인가요?

[기자]
네, 지난달 말에 중국 연구진이 논문을 하나 발표했는데요, 코로나 19가 유행하기 시작할 때 초기 확진 환자 41명의 진료 기록을 분석했습니다. 내용을 보면 환자 대부분이 증상이 나타난 지 일주일 만에 입원했고요, 이 가운데 절반 정도가 입원 하루 만에 호흡곤란 증상이 오면서 입원한 지 2~3일 만에 중환자실에 옮겨졌습니다.

또 전체 환자의 10%가 인공호흡기 치료를 받았고 15%는 사망했는데, 감염 후 질병이 아주 빠르게 진행되면서 폐와 같은 장기 손상까지 가져온 거죠.

연구진은 그 원인을 '사이토카인 폭풍' 때문이라고 분석했습니다.

[앵커]
사이토카인 폭풍이요, 이게 구체적으로 어떤 건가요?

[기자]
사이토카인이라는 게 우리 몸에서 분비되는 면역물질인데요, 쉽게 말해서 면역세포가 서로 의사소통하는 그런 물질이라고 보면 됩니다. 이 사이토카인은 세포의 증식이라든가 사멸, 또 상처 치료, 이렇게 여러 곳에 관여하는 아주 다양한 종류가 있는데, 특히 면역과 염증에 관여하는 사이토카인이 우리 몸에는 가장 많습니다.

일단, 이 바이러스가 몸속에 들어오면 여기에 맞서 싸우기 위해서 우리 몸은 이 사이토카인을 분비하는데요, 지금까지 겪어본 적이 없는 이런 신종, 변이된 바이러스가 갑자기 나타나면 이 사이토카인이 지나치게 많이 나오게 되는 겁니다.

이걸 바로 우리가 '사이토카인 폭풍'이라고 부르는데, 면역체계가 과잉 반응을 일으키면서 사이토카인이 통제되지 않을 만큼 과도하게 나오고요.

또 염증을 일으키면서 결국 정상 세포까지 해치게 돼서 결국은 2차 감염으로도 이어지는 이런 현상이 일어나는 겁니다. 예를 들어서 이런 현상이 폐에서 나타난다면 면역세포가 폐 세포를 아주 무차별적으로 공격하게 되는 거죠. 그러면 폐렴이 온다거나 아주 심하면 사망에 이르는 큰 합병증을 가져오는 경우가 있습니다.

[앵커]
그러니까 몸에서 새로운 바이러스가 들어왔을 때 공격대상을 면역체계가 제대로 파악하지 못하고 정상 세포까지 공격해서 파괴시킨다. 이게 바로 사이토카인 폭풍이군요.

[기자]
그렇습니다. 특히 이런 사이토카인 과다 분비는 젊은 층에서 많이 나타나는데요, 아무래도 면역력이 강할수록 이런 현상이 잘 나타나기 때문에 사이토카인 폭풍에 좀 더 취약하게 되는 거죠.

우리나라를 휩쓸고 지나갔던 중동호흡기증후군, 메르스의 경우를 보면 감염자 가운데 40대 이하의 젊은 층이 38%를 차지했거든요.

당시에 이런 현상도 사이토카인 폭풍의 영향인 것으로 지적됐었습니다. 그뿐만 아니라 에볼라라든가 우리가 아는 조류 인플루엔자, 이런 여러 감염병에서 이 사이토카인 폭풍이 사망률을 높이고요 피해를 키우는 주요 원인으로 꼽히고 있습니다.

[앵커]
건강한 사람일수록 면역력이 강하기 마련인데이 면역력이 오히려 병세를 악화시킬 수 있다는 게 정말 의외라고 생각이 듭니다. 그럼 이런 사이토카인 폭풍 현상을 막을 방법은 없나요?

[기자]
아직 의학적으로 사이토카인 폭풍 현상을 예방하는 방법은 없습니다. 밝혀지지 않았는데, 가장 중요한 건 바이러스 감염 자체를 처음부터 막는 거겠죠.

현재 이런 사이토카인 폭풍의 기전을 찾기 위해서 아주 다양한 연구가 이뤄지고 있는데요, 해외에서는 신약 개발을 위해서 임상시험도 진행되고 있다고 합니다. 아마 멀지 않아서 대응 방법이 나오지 않을까 이렇게 예상이 됩니다.

[앵커]
몸속의 면역물질이 오히려 우리 몸을 공격하는 '독'이 될 수도 있다는 게 정말 의외인데 면역력을 키우는 것이 정말 중요하겠습니다. 어떤 방법이 좋을까요?

[기자]
특히 요즘과 같은 겨울철이 우리의 면역력이 많이 떨어지는 시기잖아요, 면역력은 우리 몸의 체온과 아주 밀접한 관계가 있기 때문인데, 실제로 체온이 1도 내려가면 면역력이 30% 떨어진다는 연구 결과가 있습니다, 그만큼 감염병에 걸릴 확률도 높아지는 거죠.

보통 겨울에 감기 환자자 많잖아요. 이런 것도 면역력이 떨어지면서 감기 바이러스가 잘 침투하기 때문인데, 우리의 체온을 유지하는 게 면역력을 높이는 데는 중요합니다.

다들 잘 아시겠지만, 우선 겨울철 야외 활동 오래 하시는 건 좀 피하시고 추울 땐 따뜻한 곳에서 주기적으로 휴식을 취하는 게 도움이 된다고 합니다.
외출할 때 옷 잘 챙겨입으시고 모자라든가 목도리 하시는 것도 도움되고요. 특히 무조건 따뜻해야 한다, 보다는 외부 온도에 맞춰서 체온을 잘 유지해야 한다고 생각하시면 될 것 같아요.

또 이렇게 춥고 건조한 날씨는 우리 몸의 면역력을 떨어뜨리지만, 반대로 바이러스의 생존력을 높이는 어떤 환경을 만들어 줍니다.

건조한 공기가 우리한테는 호흡기의 점막을 마르게 해서 바이러스의 침입을 막는 기능을 떨어뜨리는데요. 반면에 바이러스는 아주 활동하기 좋은 환경이 이런 춥고 건조한 날씨거든요.

실제로 연구결과를 보면 메르스의 경우는 온도가 20도, 습도가 40%일 때는 48시간 이상 생존했는데, 온도가 30도, 습도가 80%로 높아지면 이 바이러스가 8시간밖에 살아남지 못했다고 합니다.

[앵커]
사실 지난 화요일에도 저희가 전문가와 연결해서 겨울철 면역력 올리는 방법에 대해서 들어본 적이 있었는데, 우리가 겨울철에 건강을 지키는 방법이라고 알고 있는 것들이 대부분이었어요. 개인 청결과 식습관, 그리고 오늘은 체온과 습도까지 알려주셨는데 이런 건강한 생활습관 잘 지켜야겠습니다.
오늘 말씀 잘 들었습니다.
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