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수학, 인체의 비밀을 풀다

■ 김재경/수리생물학자

대한민국 과학을 이끌어가는 과학자들의 연구와 삶을 들여다보며 그들을 응원하는
<브라보 K-SCIENTIST>

서른일곱 번째 주인공! 김재경 교수!

수학은 복잡한 생명현상을 연구할 수 있는 21세기 현미경이라고 말하는 김재경 교수!

그는 수학이 복잡한 걸 단순화 시켜주는 도구라고 말한다. 우리가 아침이 되면 눈을 뜨고 밤이 되면 잠드는 생체활동이 가능한 이유는 뇌 속에 있는 ‘신체교차상핵’이 신체 리듬을 조절하는 생체시계 역할을 하기 때문이다.

이전까지 ‘펄’이라는 세포핵 내의 단백질의 활성화 유무에 따라 우리 몸도 약 24시간 주기로 생체리듬이 조절되는 것이라고 알려졌다. 하지만 잘 알려진 통념과 달리 온도의 변화에도 생체시계가 일정하게 유지되는 이유는 60여 년간의 풀리지 않는 난제였다. 그는 수학에서 이 해답을 찾았다. ‘펄’이 온도의 변화에 따라 24시간을 유지하기 위해 알맞게 속도 조절을 하도록 ‘인산화 스위치’를 활성화한다는 사실을 밝혀냈다. 60여 년의 난제를 풀 수 있었던 이유는 그가 학생 시절부터 10여 년간 가진 아침의 특별한 습관 덕분이라는데...

김재경 교수는 외국에서 수학을 이용해 심장질병 연구한다는 기사를 보고 수학으로 다른 사람을 행복하게 할 수 있겠다고 생각했다는 그. 개인의 특성에 맞는 치료를 통해 모든 사람이 더 나은 삶을 영위 할 수 있도록 하는 것이 꿈이라는 그의 이야기를 들여다보자.
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